La economía en los tiempos del COVID-19

Te recomendamos leerlo porque analiza los efectos de las medidas sanitarias que están tomando o tomarán los países de América Latina y el Caribe para combatir la pandemia, las cuales tendrán efectos negativos en la actividad económica y el empleo. Precisamente, al final del documento se establecen medidas económicas para protegerlo.

Un dato: El apoyo a los empleos y las empresas deberá basarse en un enfoque dual. Una primera vía debe orientarse a empleadores o exportadores importantes. La segunda vía se centraría en las empresas más pequeñas, a quienes habrá que garantizar la disponibilidad de financiación en un contexto de crecientes necesidades de capital de trabajo.

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Durante los últimos cinco años, el desempeño económico de América Latina y el Caribe ha sido decepcionante, con tasas de crecimiento apenas positivas en promedio. Durante 2019, los disturbios sociales estallaron en toda la región, lo que refleja una brecha cada vez mayor entre las expectativas populares y las realidades económicas y sociales. Y luego, a principios de 2020, los precios internacionales del petróleo colapsaron. Esto también pasó cuando se desarrolló el brote de COVID-19.

Los países de la región tienen una rica historia de crisis adversas graves, que incluyen caídas precipitadas en los precios de los productos básicos. El entorno externo actual de la región tiene similitudes con esta historia, lo que implica que la experiencia previa será muy valiosa. Pero la epidemia de COVID-19 trae una nueva dimensión, ya que las medidas necesarias para contener el brote de la epidemia también resultan en un importante choque de oferta.

Los canales a través de los cuales los choques externos adversos afectarán las economías nacionales varían de un país a otro. Por ejemplo, el colapso del turismo afectará severamente a los países de la cuenca del Caribe, pero a otros menos.

En cuanto al choque de oferta, América Latina y el Caribe solo se encuentra en las etapas iniciales de la epidemia. El inicio de una pandemia se caracteriza por una profunda incertidumbre, especialmente porque el virus es nuevo y su contagio y letalidad no se conocen bien. Debido a esta incertidumbre, la mayoría de los Gobiernos han optado por equivocarse en la dirección de salvar vidas, “a cualquier costo” si es necesario. Para los recién llegados a la epidemia, esta demora brinda la oportunidad de ajustar la respuesta política.

Los países de la región han estado tratando de gestionar la compensación entre los costos de salud y los costos económicos. Lograr un equilibrio “correcto” requiere evaluar tanto el impacto en la salud como el impacto económico de las medidas que se pueden adoptar para contener la propagación de la epidemia. Estas medidas abarcan desde cuarentenas a nivel nacional y cierres de población hasta iniciativas de distanciamiento social.

Para este informe, se realizó una estimación del impacto de las medidas generales y específicas sobre el número de casos de COVID-19, basándose en datos diarios de 25 países. Los resultados muestran que las medidas generales de contención siempre resultan en menos casos de COVID-19 con el tiempo que las medidas específicas. Pero ambos son considerablemente más efectivos si se implementan poco después de que se registra el primer caso. Por ejemplo, las medidas de contención focalizadas adoptadas 15 días después del brote de la epidemia hacen más para retrasar su progreso que las medidas generales adoptadas después de 30 días.

Evaluar el costo económico de las medidas de contención sobre la actividad económica requiere datos de alta frecuencia sobre la actividad económica. Los resultados confirman que las medidas generales para contener la epidemia de COVID-19 llevaron a una disminución dramática en la actividad económica.

Al responder a la crisis, los países de América Latina y el Caribe no tienen el espacio fiscal que disfrutan los países avanzados. Algunos enfrentaban crisis incluso antes del brote de COVID-19. Las economías de la región también se caracterizan por mayores niveles de informalidad, lo que hace que muchas de sus empresas y hogares sean mucho más difíciles de alcanzar a través de instrumentos tales como aplazamientos de impuestos y subsidios salariales. Con recursos limitados, un diseño adecuado de la respuesta política adquiere una importancia crucial.

Las dificultades de la crisis serán enormes para grandes segmentos de la población. Muchos hogares viven de la mano a la boca y no tienen los recursos para hacer frente a los bloqueos y las cuarentenas necesarias para contener la propagación de la epidemia. Muchos trabajadores laboran por cuenta propia, y la informalidad es común incluso entre los asalariados. Llegar a estos trabajadores a través de transferencias es más desafiante que en las economías formalizadas. Muchos hogares también dependen de las remesas, que están colapsando a medida que la actividad se cierra en los países de acogida.

La respuesta política debe abordar directamente esta dimensión social de la crisis. La primera línea de respuesta incluye los programas existentes de protección social y asistencia social que pueden ampliarse rápidamente. Dichos programas pueden complementarse a través de canales de pago móviles o digitales. Se pueden considerar programas de distribución de alimentos mientras se aplican fuertes medidas de distanciamiento social.

El consejo estándar en presencia de choques adversos es proteger a los trabajadores, no a los trabajos. Este consejo se basa en que la mayoría de los choques afectan a empresas, sectores o ubicaciones específicas, y permitir la reestructuración sectorial o espacial aumentará la eficiencia. Sin embargo, el consejo estándar no se cumple cuando un choque económico afecta a toda la economía.

Las coincidencias entre empleadores y empleados que tomaron mucho tiempo en construirse y seguirían siendo rentables cuando la economía vuelva a la normalidad, pueden disolverse permanentemente debido a este choque temporal. El capital humano específico para el trabajo puede perderse y aumentar la producción puede volverse más difícil.

Vale la pena considerar un enfoque dual para proteger los empleos. Las empresas y sectores estratégicamente importantes pueden obtener un apoyo explícito, a cambio del compromiso de mantener a sus trabajadores. Las firmas más pequeñas pueden ser evaluadas por bancos u otros intermediarios. Estas instituciones financieras pueden ser incentivadas a que garanticen la disponibilidad de liquidez en un contexto de crecientes necesidades de capital de trabajo.

En el sector financiero, la región está viendo salidas de cartera más grandes que en el momento de la crisis financiera mundial. A nivel nacional, muchos deudores no podrán cumplir con sus obligaciones y solicitar renegociaciones, o simplemente incumplirán.

Proteger los sistemas de pago es esencial en este contexto. Pero incluso con una infraestructura de mercado que funcione bien, los gobiernos tienen un papel importante que desempeñar como coordinadores. Las garantías generales por adelantado para depósitos bancarios pueden ayudar a mantener la confianza del público. Es posible que sea necesario simplificar la reestructuración de la deuda extrajudicial, proporcionar orientación sobre medidas de alivio regulatorio y fortalecer la resolución bancaria.

Una pregunta clave es quién al final debería soportar las pérdidas. Desde un punto de vista económico, la respuesta es simple: las pérdidas deben centralizarse con el Gobierno en la medida de lo posible. Solo los Gobiernos pueden servir como aseguradores de último recurso. Pero dada la limitación de recursos, es importante comunicar claramente cómo se gestionarán las pérdidas.

Para apoyar los empleos y las empresas, los Gobiernos pueden necesitar tomar participaciones de propiedad en empresas estratégicamente importantes. Para evitar una crisis financiera, pueden necesitar recapitalizar bancos y absorber activos no productivos. El proceso de adquisición y gestión de activos debe ser percibido como transparente y profesional para mantener la confianza en el Gobierno.

Idealmente, una respuesta prospectiva a la crisis debería ir más allá de abordar las necesidades inmediatas y trazar el camino hacia una recuperación vigorosa y sostenible. Las medidas de emergencia bien diseñadas son un paso en esa dirección. Proteger las fuentes estratégicas de empleo, evitar una crisis financiera y administrar los activos profesionalmente ayudará a impulsar la economía.

Proteger empleos y empresas

El apoyo a los empleos y las empresas deberá basarse en un enfoque dual. Una primera vía debe orientarse a empleadores o exportadores importantes, aquellos con importantes vínculos hacia atrás y hacia adelante o aquellos en sectores como la logística y los servicios públicos que permiten otras actividades económicas. También se debe prestar la debida atención a aquellas empresas que emplean una mayor proporción de mujeres y grupos socialmente desfavorecidos.

El apoyo a este primer grupo de empresas debe estar dirigido a sus circunstancias. Los instrumentos pueden incluir medidas fiscales, como los subsidios a las facturas salariales y el aplazamiento de impuestos y contribuciones a la seguridad social. El acceso a préstamos subsidiados, garantías de crédito parciales y la provisión de capital o cuasi capital también podrían ser efectivos.

La segunda vía se centraría en las empresas más pequeñas a las que no se puede llegar eficientemente a través de enfoques personalizados. Para las empresas de este grupo, el objetivo sería garantizar la disponibilidad de financiación en un contexto de crecientes necesidades de capital de trabajo. El apoyo sería evaluado por bancos comerciales, instituciones de microfinanzas, plataformas de préstamos digitales, cadenas de suministro corporativas u otros intermediarios.

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